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    全球下水道面临“地沟油块”威胁

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    导语:随着大量油脂废物不断被冲入下水道,下水道中逐渐形成大量巨大的“地沟油块”(fatberg)。这些地沟油块会堵塞厕所,爆裂管道,甚至被不法分子提炼为食用油,造成巨大危害。

     

    全球下水道面临“地沟油块”威胁

    2014年12月,伦敦一位下水道工人双手拿着一块巨大的“地沟油”块。

    摄影:Adrian Dennis,AFP、Getty Images 

     

    撰文:Erika Engelhaupt

     

      某个人将融化的火鸡油倒入下水道。几个街区之外,另一个人可能将一块湿巾冲入马桶。当这两种废物在污水管中相遇时,一块小型“地沟油块”便诞生了。

     

      随着更多的油脂凝结在一起,最终会形成巨大的地沟油块。当地沟油块变得足够大时,会彻底堵塞下水管道,导致污水回流到街上。2013年,伦敦金斯顿区的下水道中发现一块15吨的巨大地沟油块,截止到发现时附近街区的许多厕所都已经溢流。

     

      地沟油块是下水道杀手,近年来无论是地沟油块的数量还是治理地沟油块的案例都在不断增加。近几年来,全球各地的许多城市都发现过大地沟油块,伦敦、贝尔法斯特、丹佛以及墨尔本只是其中几个。

     

      当金斯顿区发现一块汽车大小的地沟油块时,泰晤士水务公司的一位主管对BBC表示:“我们估计这是英国历史上发现的最大地沟油块。”然而,在不到两年的时间内,伦敦切尔西区的下水道就被一块更大的地沟油块堵塞。今年夏天,在贝尔法斯特一排快餐店的地下管道中,北爱尔兰供水公司挖掘出一块重达数百吨的油脂凝聚物。

     

      这个问题不仅令人恶心反胃,还会带来巨大的财政压力。据纽约市《2016年下水道状况》报告称,该市71%的下水道回水都是由油脂造成的。为了治理地沟油块问题,纽约市在5年内花费了1800万美元。小型城市也无法幸免:为了清理下水管道中的油脂,印第安纳州的韦恩堡市一年就花费了50万美元。

     

      美国和英国报告的地沟油块案例是全球最多的,都柏林大学的工程师Thomas Wallace说道,他主要研究油脂废物处理。这两个国家都会产生大量油脂废物,而且其污水管道系统也陈旧老化,无法应对越来越多的油脂和垃圾的侵袭。

     

    治理地沟油块
     

      自排水管道问世以来,堵塞就一直就是一个无法避免的问题:据说,古罗马人会指派奴隶到地下清理下水道。今天的巨大地沟油块则是由更为现代的发明引起的。

     

      最初的地沟油块可能很小。1884年,旧金山市的Nathaniel Whiting申请了第一个油脂分离器专利,这种油脂分离器可捕获“堵塞下水管道的物质”。

     

      他的基本设计一直沿用至今:废水流经一个盒子,而油脂则沉淀下来。最后,必须有人对油脂进行收集和清理。

     

      在美国,许多城市都要求餐馆和其它食品销售商安装油脂分离器,并将收集的油脂清理干净,不过收集而来的油脂产生了意想不到的巨大争议。在一些地方,窃贼会通过油脂分离器盗取使用过的食用油,这些食用油可做生物燃料。

     

    全球下水道面临“地沟油块”威胁

    2014年,一位工人正在铲除伦敦下水道中的油脂。

    摄影:Adrian Dennis,AFP、Getty Images 

     

      在中国,一些不法分子会非法收集下水道中的油脂,稍微处理之后,以“地沟油”的形式贩卖到黑市上。在廉价的餐馆和街边摊中,食物可能就是地沟油烹制的。

     

      在英国,油脂分离器的相关规定一直没有美国严格,因为许多供水系统都是私人所有,比如伦敦的泰晤士水务公司,政府没有太多权利推行油脂分离器的使用。实际上,泰晤士水务公司雇佣了一群“下水道清理者”,利用他们清理油脂和其它废物,以保持下水管道的畅通。

     

      “地沟油块”(fatberg)这个词是由最了解它们的人创造的——泰晤士水务公司的下水道工人,这实在是再恰当不过了。提到这个词,人们脑海里就会浮现出一个白色巨块,远比美国版的FOG更形象。FOG指的是脂肪、油和油脂。地沟油块在网络上广为流传,2015年与“英国退欧”(Brexit)一词一起被收录到牛津英语词典。

     

    “污水肥皂”和宣传歌曲

     

      在地沟油块不断增加的同时,科学家也了解到更多关于它们如何形成以及如何处理它们的知识。首先,科学家直到最近才发现,地沟油块中的大部分成分其实是一种污水肥皂。

     

      2011年,北卡罗莱纳州立大学的Joel Ducoste和其团队报告称,在钙充足的情况下,将猪油转变为肥皂的过程也会发生在下水道的油脂中。在实验室里,该团队甚至通过富含钙的混凝土创造出了微型的地沟油块,为下水道的地沟油块为何如此巨大找到了一些线索。

     

      在地沟油块不断增加的地方,下水道管理者指出湿巾是形成地沟油块的主因。成人和婴儿都会使用湿巾,虽然许多产品标注为“可通过马桶冲掉”,但由于难以降解,下水管道中的湿巾可以用吨来计算。更糟糕的是,湿巾还能充当地沟油块极佳的构建模块。

     

      如今,都柏林大学的Tom Curran成为首个因抗击地沟油块而获得富布赖特奖学金的科学家。在他的项目中,Curran将会与Ducoste开展合作,他们将标注出北卡罗来纳州的地沟油块热点地区,同时开发出检测地沟油块的传感器,在它们达到爆管级别前告知城市管理者。

     

      有些城市甚至开始将地沟油块视为燃料。毕竟,油脂富含热量和能量。泰晤士水务公司已经与一家可再生能源公司进行合作,挖掘出下水道中的地沟油块,然后将其变为生物柴油。

     

      Curran表示,一些大众普及教育活动,已提高了公众对不应该冲入下水道的物品的认识,使某些城市的下水道堵塞问题有所缓解。“对于‘可通过马桶冲掉’一词的使用,一些地方还专门做了法律方面的要求和限制,”他说道。

     

      有些城市还开展了创造性的宣传活动,以提升公众的意识。在英国,圣诞节期间非常容易导致地沟油块的产生,因为下水道中会冲入大量的火鸡和烤肉油脂,泰晤士水务公司称。

     

      泰晤士水务公司如何应对?制作“下水道歌手”的圣诞颂歌视频,在视频中下水道工人会装扮成一只巨大的火鸡。

     

      (译者:流浪狗)

     

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